A tecnologia de classificação de minério da TOMRA Mining agrega valor ao material contaminado na mina de lítio de Mt Cattlin

A mina Mt Cattlin, de propriedade da Galaxy Resources Ltd (parte do grupo de empresas Allkem), está localizada na região Great Southern da Austrália Ocidental. Tendo recomeçado a operação em 2016 após um período de inatividade, a mina a céu aberto produz concentrado de espodumênio de alta qualidade para o mercado global de lítio. A demanda por essa commodity está aumentando devido ao papel das baterias de lítio e íon de lítio em dispositivos móveis e em veículos elétricos (VE), à medida que os fabricantes disputam a liderança na corrida de veículos elétricos. De acordo com a S&P Global Market Intelligence, está previsto um salto de cerca de 504.000 toneladas de equivalente de carbonato de lítio em 2021 para 641.000 toneladas em 2022. Com a oferta lutando para acompanhar, espera-se que os preços do lítio sejam fortes nos próximos anos.
A questão da contaminação de basalto
A Mt Cattlin utiliza um sistema de britagem de 2 estágios seguido de recuperação por gravidade de Separação por Meio Denso (DMS) como o processo primário de concentração de espodumênio. A operação enfrenta o desafio, típico das minas de lítio, de lidar com a contaminação do basalto: devido à sua alta densidade – semelhante à do espodumênio – esse material rico em ferro e estéril também é concentrado pelo DMS, contaminando o produto final.
Keith Muller, Gerente Geral da Mt Cattlin explica: “Para nós, é fundamental minerar o mais limpo possível, mas sempre haverá contaminação, principalmente associada ao contato ou quando houver intrusões de basalto no pegmatito. Nesses casos, ainda há lítio presente no que estamos minerando, mas está fortemente contaminado com basalto. Segregamos isso de nossas fontes de minério limpo e o armazenamos para ser processado em um estágio posterior.”
A solução: classificador a laser secundário TOMRA PRO
A Galaxy Resources armazena este material desde 2016, enquanto procura uma solução eficaz para tratá-lo antes do processamento, a fim de alcançar um nível de recuperação viável. Em 2019, instalou classificadores ópticos no front-end da planta para atualizar esse minério de baixo teor. Quando não conseguiu alcançar os resultados desejados, a empresa decidiu explorar outras soluções possíveis com a TOMRA Mining.
O trabalho de teste bem-sucedido no TOMRA Test Center revelou que o classificador a laser secundário TOMRA PRO seria uma solução eficaz. A equipe da TOMRA estava tão confiante em seu desempenho que concordou com as garantias de desempenho muito rígidas estabelecidas pela Galaxy Resources.
O classificador está operando desde 29 de setembro de 2021 separando o minério de baixo teor contaminado. Keith Muller explica o processo: “O minério é peneirado em duas faixas de tamanho: 14 mm a 25 mm e 25 mm a 75 mm e depois alimentado no classificador. O produto classificador é então recirculado no circuito de britagem, triturado até um tamanho de partícula de -14 mm e alimentado na planta úmida e no DMS.”
“Tem sido contínuo, não houve degradação no desempenho”, acrescenta Keith Muller. “Funcionou bem desde o início e seis meses ainda está funcionando tão bem quanto no teste inicial de aceitação. Ultrapassamos os limites do padrão da indústria em tamanho de partícula e taxa de alimentação, e ainda não encontramos o limite da máquina.”
Matthew Bateman, metalúrgico principal da Galaxy Resources concorda: “Temos 1,2 milhão de toneladas para tratar e teremos tratado a melhor parte em 9 a 12 meses. Com o classificador TOMRA, estamos usando muito mais minério contaminado do que teríamos processado anteriormente.”
Por trás do sucesso do classificador a laser secundário TOMRA PRO, a Galaxy Resources adquiriu uma segunda unidade para expandir a capacidade de classificação de minério secundário.
Instalação perfeita, operação simples, manutenção fácil, tempo de atividade máximo
A instalação foi concluída sem problemas, apesar das complicações devido à pandemia de Covid-19, graças ao planejamento cuidadoso da TOMRA e ao suporte virtual eficaz de sua equipe durante todo o processo. “Em termos de comissionamento, fiquei muito surpreso com a rapidez e facilidade, especialmente com as restrições de viagem. Quando comissionamos a unidade TOMRA, ainda tínhamos fechamento de fronteiras, então tudo foi feito remotamente e correu muito bem, sem problemas”, diz Keith Muller.
Scott Green acrescenta: “Não se pode dizer o quanto foi valioso ter a disponibilidade da equipe da TOMRA sempre que precisávamos, especialmente quando você estava comissionando remotamente uma máquina com a qual nunca lidamos antes”.
O treinamento que a TOMRA forneceu aos operadores e equipes de manutenção de Mt Cattlin também contribuiu para o início suave. “Ser mostrado os pontos-chave que eles precisam observar, o que ficar de olho antes mesmo de ligar a máquina, deu aos operadores a confiança de que conheciam a máquina antes mesmo de ligá-la. Nunca recebemos isso de um fornecedor antes”, explica Scott Green.
Além disso, o classificador a Laser Secundário TOMRA PRO é extremamente fácil de usar: “Os operadores gostam da simplicidade da HMI do painel de controle, como é simples de usar. Uma vez que você o coloca em funcionamento, ele corre e corre e corre até que você diga para parar.”
A manutenção é outra vantagem do classificador: “Executamos o classificador 24 horas por dia, 7 dias por semana. Quando estamos na fração de tamanho pequeno, obtemos muita mica, por isso precisa de uma limpeza a cada 1-4 horas, dependendo de quão enlameada estiver. Na fração de 75 mm, podemos passar de 6 a 7 horas sem parar para limpar. E leva apenas cerca de 20 minutos, então ele volta a funcionar muito rapidamente. Em termos de manutenção de rotina, aproveitamos a oportunidade proporcionada pela paragem semanal programada para manutenção da infraestrutura para uma limpeza e check-up minuciosos. Isso é tudo o que precisa.”
Para ver o vídeo clique aqui: https://video.tomra.com/lithium-sorting-at-galaxy-resources

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